pindah dari Kashmir ke Luton, dan tiga tahun kemudian dia memainkan permainan hardball pertamanya. Pada saat dia berusia 24 tahun dia telah bermain di XI ke-2 dari enam kabupaten kelas satu yang berbeda – tanpa pernah melangkah lebih jauh.

Dua minggu lalu, Kashif akhirnya melakukan debut kelas satu, untuk Worcestershire. Pertandingan Kejuaraan Kabupaten mereka melawan Derbyshire adalah urusan dengan skor rendah di mana para pelaut merajalela, dan hanya empat overs lengkap yang telah terpesona ketika Kashif bergegas di No 5, timnya 23 untuk tiga. Dia melakukan hampir satu abad berdiri untuk gawang keempat dengan Jack Haynes, dan top skor di babak dengan 52. “Saya tidak terlalu memikirkannya,” katanya. “Saya baru saja masuk, memainkan pukulan saya, dan mundur.” Keesokan harinya, Worcestershire mengontraknya dengan kontrak dua tahun. “Itulah yang saya inginkan selama beberapa tahun sekarang, jadi itu terasa sangat bagus.”

Bagi sebagian orang – termasuk Kashif sendiri – pesan moral dari cerita ini adalah jika Anda tetap percaya pada diri sendiri, mimpi bisa menjadi kenyataan. Tapi ada pelajaran lain juga. Kashif adalah salah satu lulusan pertama dari South Asian Cricket Academy, sebuah “program intervensi” yang diluncurkan tahun ini untuk membantu orang-orang Asia Inggris mengatasi ketidaksetaraan sistemik dan bias tak terlihat yang menjauhkan mereka dari permainan profesional. Kashif telah melakukan ping di sekitar sistem pengembangan kriket selama bertahun-tahun tanpa menemukan daerah. Akademi membutuhkan waktu kurang dari setengah musim untuk mengamankan kontraknya.

Akademi lahir dari percakapan antara Kabir Ali, mantan pemain serba bisa Inggris, dan rekan setimnya di klub Tom Brown, peneliti Universitas Kota Birmingham yang karyanya mengungkapkan bahwa sementara orang Asia Inggris merupakan 30% dari permainan rekreasi di Inggris, mereka merupakan hanya 5% dari pemain kriket profesional. Perbedaan itu diangkat pada dengar pendapat DCMS tahun lalu menjadi tuduhan rasisme struktural dalam olahraga; baik ECB maupun masing-masing kabupaten belum bisa menyelesaikannya.

“Saya terus diberi tahu bahwa jika Anda cukup baik, Anda akan berhasil terlepas dari latar belakang Anda,” kata Brown. Tidak yakin, Brown dan Kabir datang dengan ide untuk menawarkan pelatihan dan pendidikan yang disesuaikan dengan pemain kriket Asia Inggris, di samping peluang pertandingan melawan oposisi daerah. Pemain akan menerima dukungan yang dikembangkan untuk mereka secara individu, mulai dari latihan kekuatan dan pengkondisian hingga saran nutrisi. “Kami ingin menunjukkan bahwa hal-hal tidak harus dilakukan dengan cara yang selalu dilakukan,” kata Brown, “dan kami pikir, bahkan jika tidak ada yang ditandatangani tahun ini, setidaknya kami akan menciptakan lingkungan belajar yang mendekati hal-hal secara berbeda.”